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La prison du Fort-l'Evêque.

19 Rue Saint-Germain l'Auxerrois Paris

Sur le quai de la Mégisserie, entre la rue des Bourdonnais et la rue Bertin-Poirée, s'élevait, de 1222 à 1783 la prison du Fort-l'Évêque (ou For-l'Évêque). Une petite prison de quinze mètres sur vingt au sol, avec une minuscule cour de dix mètres sur six, dont l'entrée principale était en réalité à l'emplacement de l'actuel N° 19 de la rue Saint-Germain-l'Auxerrois et qui communiquait par un souterrain avec l'église.

Jusqu'en 1674, elle fut prison d'Église, puis prison royale jusqu'en 1783, Louis XIV ayant fait disparaître les juridictions particulières au profit du Châtelet. Le prévôt de Paris Hugues Aubriot y fut notamment enfermé en 1381 pour avoir secouru les Juifs accusés d’hérésie. Il y eut, selon un historien, jusqu'à cinq cents détenus dans ce petit bâtiment, dont l'étage était le logement du concierge.

Les conditions de détention n'y étaient pas forcément dures. On pouvait ainsi recevoir très librement des visiteurs. Mais le concierge faisait payer cher aux prisonniers le logement et la nourriture. En contrepartie, il assumait les risques de devoir payer leurs dettes à leur place s'ils s'évadaient. En décembre 1751, les prisonniers se révoltèrent pour avoir du pain blanc. La mutinerie fut réprimée dans le sang. L'affaire scandalisa Paris.

La justice de l'Évêque avait une compétence fiscale, pour la perception des droits épiscopaux, ou criminelle, pour ceux qui en relevaient.

Le Marquis de Montespan fût enfermé au Fort-l'Évêque par Louis XIV parce qu'il avait réclamé sa femme au roi. Cartouche, y fût emprisonné avant de finir à quelques pas de là, place de Grève, en 1721. Beaumarchais y fût enfermé trois mois en 1773 pour s'être battu avec le duc de Chaulnes et l'empoisonneur Desrues y séjourna en 1777. Le Fort-l'Évêque était alors la prison des artistes, des intellectuels, des chanteurs d'opéra et danseurs, internés pour des raisons souvent sans rapport avec leur activité.

L'endroit était épouvantable d'humidité, avec des murs suintants, sans aérations.

En 1841, des fouilles mirent au jour une quantité d'ossements humains à l'emplacement de la prison, comme du Louvre.

(Dessin X)